Cuantas galaxias hay en el espacio

Cuántas galaxias hay en el universo, y sus nombres

Sólo en los últimos años hemos sido capaces de estimar y comprender cuánto más hay en el universo. Los científicos utilizan telescopios como el Telescopio Espacial Hubble y el Observatorio de Rayos X Chandra, ambos en órbita terrestre, y el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral, para realizar estudios galácticos e identificar cuántas galaxias hay en una zona del cielo del tamaño de una cabeza de alfiler sostenida a la distancia de un brazo. Contar galaxias es como jugar al juego cósmico de Dónde está Waldo. Los astrónomos tienen la tarea de contar todas las galaxias que pueden encontrar en esa pequeña porción de espacio y luego extrapolarlas a todo el cielo. Esculpir una fracción del cielo e identificar todas las galaxias en ella a través del amplio espectro de longitudes de onda no es una tarea fácil. Hay que luchar contra el polvo y otras materias que pueden amortiguar la luz de una galaxia. Además, el Hubble y otros telescopios tardan mucho tiempo en tomar estas imágenes y unirlas. Sin duda, hay galaxias que ni siquiera podemos ver. Debido a que nuestro universo se está expandiendo, algunas galaxias extremadamente lejanas y antiguas, que se formaron poco después del Big Bang, se alejan de nosotros más rápido que la velocidad de la luz. Es prácticamente imposible detectarlas con la tecnología actual.Hubble Goes Deep

Cuántas galaxias hay en la vía láctea

Pero eso es sólo una pequeña fracción de todas las estrellas que hay. El resto están demasiado lejos para que podamos verlas.Concepto artístico de una vista frontal de la Vía Láctea. Nótese los brazos espirales.NASA/JPLEl universo, las galaxias, las estrellas

Otras galaxias son elípticas -con forma de huevo- y algunas son irregulares, con una gran variedad de formas.Desde el Parque Nacional Canyonlands, en Utah, una vista de una pequeña parte de la Vía Láctea.National Park Service/Emily OgdenContando las galaxias

Las estrellas más grandes, pesadas y calientes tienden a ser azules, como Vega en la constelación de Lyra. Las estrellas más pequeñas, ligeras y tenues suelen ser rojas, como Próxima Centauri. A excepción del Sol, es la estrella más cercana a nosotros.

Concepto artístico de una estrella enana roja con un exoplaneta en órbita. Cerca de dos tercios de las estrellas de la Vía Láctea son enanas rojas. Exoplaneta es el nombre que reciben los mundos fuera de nuestro sistema solar.NASA/ESA/G.Bacon/STScIAn número increíble

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Galaxia renacuajo

Es imposible saberlo con seguridad, pero el Hubble reveló que hay al menos 100.000 millones de galaxias en el universo. Sin embargo, puede tratarse de una estimación conservadora: otras estimaciones sitúan el número total de galaxias en 2 billones.

En esencia, una galaxia es una enorme colección de gas, polvo y miles de millones de estrellas, todas ellas unidas por la gravedad. Aunque las distancias entre las estrellas de una misma galaxia pueden ser enormes, lo importante es que todas estén conectadas en un solo cúmulo por la gravedad: eso es lo que la convierte en una galaxia. La mayoría de las galaxias tienen un agujero negro supermasivo en su centro, que ayuda a mantenerlo todo unido. Como su nombre indica, los agujeros negros supermasivos son agujeros negros inmensamente masivos: tienen una masa del orden de millones o incluso miles de millones de masas solares.

Hay tres tipos de galaxias: elípticas, espirales e irregulares. El nombre describe más o menos la forma general de la galaxia: las galaxias elípticas se parecen a un “huevo” de luz (una elipse), las galaxias espirales extienden brazos alrededor del bulbo central y las galaxias irregulares son prácticamente todo lo que no es espiral o elíptico. La Vía Láctea, nuestra propia galaxia, es una galaxia espiral. Parece extraño que sistemas tan complejos y diversos como las galaxias adopten tan pocas formas. Los investigadores aún no están seguros de por qué ocurre esto, pero estas formas comunes son probablemente el producto de la velocidad de rotación, el tiempo y la gravedad.

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<p>Una imagen compuesta de la galaxia Messier 81 (M81) muestra lo que los astrónomos llaman una galaxia espiral de “gran diseño”, en la que cada uno de sus brazos se enrosca hasta llegar a su centro. Situada a unos 12 millones de años luz de distancia en la constelación de la Osa Mayor, M81 se encuentra entre las galaxias más brillantes visibles por telescopio desde la Tierra.</p> <p>

Una imagen compuesta de la galaxia Messier 81 (M81) muestra lo que los astrónomos llaman una galaxia espiral de “gran diseño”, en la que cada uno de sus brazos se enrosca hasta llegar a su centro. Situada a unos 12 millones de años luz de distancia en la constelación de la Osa Mayor, M81 es una de las galaxias más brillantes visibles por telescopio desde la Tierra.